Cuidado com os poluidores | Levin Papantonio Rafferty - Escritório de advocacia de danos pessoais

Cuidado com os poluidores

Cuidado com os poluidores

por Duwayne Escobedo

 

Papantonio promete limpar 'quintal'

Das janelas de seu escritório, Pensacola parece um paraíso litorâneo. A cidade litorânea atrai visitantes de todo o mundo para suas praias de areia branca.

Esta vista pitoresca do centro da cidade, da Baía de Pensacola e além da Ilha de Santa Rosa está comendo a consciência de Mike Papantonio.

Papantonio acabou de ajudar a pequena cidade de Spelter, W.Va., a vencer um dos maiores casos ambientais do país. Isso forçará a DuPont Co. a limpar uma pilha fumegante e ameaçadora de lixo tóxico preto que envenenou a água, o solo, o ar, os moradores – tudo – por quase um século. Os 112 acres de lixo empilhados até 100 pés lembram Papantonio de uma passagem em "Inferno de Dante" descrevendo o inferno.

Pensacola não é o inferno. Mas também não é o paraíso.

E é por isso que Papantonio não está comemorando muito uma vitória ambiental histórica. É por isso que ele não está descansando. Por isso está inquieto. É por isso que ele diz com uma voz determinada, parecida com a dos caubóis interpretados por Clint Eastwood: "Vou começar a fazer casos como este em nossa área. Estou pronto para isso."

Papantonio e sua equipe jurídica já fizeram este caso e o acordo de US $ 70 milhões em 2004 contra a ConocoPhillips, que previa a limpeza da poluição e forneceu acompanhamento médico aos moradores afetados de Pensacola de uma antiga fábrica de fertilizantes que começou a operar em 1889.

Ele sabe que Pensacola tem cinco locais tóxicos do Superfund, atrás apenas de Houston e Tampa em número ao longo da Costa do Golfo. International Paper, Solutia, Air Products e Gulf Power são alguns dos maiores culpados de poluição da cidade ainda em operação. Ele também sabe disso.

"Esta equipe pode pegar casos em quatro de nossos lugares mais poluídos nos Estados Unidos e ajudar a limpá-los", diz ele. "Mas esta equipe vai levar casos em nosso próprio quintal. Temos os melhores advogados ambientais nesta área e eles estarão aqui por décadas."

Conforme ele continua falando, Papantonio fica mais animado, mais alto e mais irritado.

"Temos um problema geracional aqui", diz ele. "Tivemos uma geração de políticos, tipos de mídia, empresários, médicos e profissionais que sabiam melhor, mas permitiram que a devastação ambiental acontecesse de qualquer maneira. Haverá uma reação."

Ele já está pensando nos próximos casos ambientais que Levin Papantonio e seus parceiros farão no noroeste da Flórida, mas ainda não está pronto para revelá-los todos.

Pressionado sobre isso, ele faz uma única empresa de madeira e papel, a International Paper. Levin Papantonio entrou com uma ação no ano passado em nome de um punhado de moradores de Cantonment contra a empresa, a maior empresa de papel do mundo.

Construída em 1941, a fábrica de celulose comprada pela IP em 2000 por décadas despejou seus resíduos nas proximidades de Eleven Mile Creek, um dos cursos d'água mais poluídos da Flórida.

"A International Paper está no mercado livre porque eles têm um processo regulatório cativo. É a coisa boa e velha", diz ele, apontando que o principal regulador ambiental da Flórida ingressou na empresa em 2004. "Há coisas que ninguém conseguiu para superar, mas nós vamos."

Se o caso Dupont na Virgínia Ocidental for uma indicação, funcionários da empresa da área de Pensacola, reguladores estaduais e locais e seus advogados podem querer parar de subestimar Papantonio e sua poderosa equipe ambiental. Essa equipe inclui The Cochran Firm, liderada por Farrest Taylor, e Kevin & Madonna, liderada por Robert F. Kennedy Jr.

No processo de ação coletiva da Virgínia Ocidental, por mais de 90 anos, a fábrica de fundição de zinco administrada pela DuPont, TL Diamond, com sede em Nova York, e outros, produziu mais de 4 bilhões de libras de chapas de zinco e 400 milhões de libras de materiais de pó de zinco usados ​​na proteção contra ferrugem produtos, pigmentos de tinta e ânodos de bateria. Isso deixou os moradores da área expostos a níveis tóxicos de arsênico, cádmio e chumbo.

A DuPont estava envolvida com a propriedade desde 1899, quando comprou o terreno para um moinho de pólvora. Mais tarde, a empresa vendeu a propriedade e a Diamond operou a planta de fundição por mais de 20 anos.

Embora a DuPont tenha começado a lidar com os problemas ambientais em 1996 na antiga fundição de zinco, não fez nada pelas comunidades vizinhas que sofreram décadas de poluição. Em 2001, a DuPont recomprou o local e todas as atividades ativas de fundição de zinco cessaram.

Papantonio e sua equipe mostraram durante o teste de seis semanas que a empresa sabia dos desastrosos problemas ambientais e de saúde, mas os encobriu deliberadamente.

O chamado "Relatório de 1919" da DuPont documenta vacas e cavalos morrendo e grama e plantações que não crescem na área ao redor da fábrica de fundição de zinco.

Depois de depor o próprio toxicologista especialista/assessor de risco da DuPont - um Dr. Joseph Rodricks da ENVIRON - descobriu-se que a própria pesquisa da empresa química mostrou que as taxas de câncer do condado de Harrison não eram apenas mais altas do que o resto da Virgínia Ocidental, mas mais altas do que o resto do país, especialmente para câncer de pulmão associado à exposição ao arsênico e cádmio.

Também o advogado de Levin Papantonio, Ned McWilliams, e a pesquisadora Carol Moore reuniram informações que mostravam que a empresa canalizava água do rio West Fork contaminado para as casas dos moradores, depois de vasculhar cerca de 50,000 documentos da empresa entregues de uma só vez.

Mais documentos finalmente entregues pela DuPont no final do julgamento "sem dúvida teriam triplicado" os danos punitivos, diz Papantonio.

Papantonio diz que depois de assistir a imagens dos danos ambientais da DuPont e conhecer Lenora Perrine há três anos, ele estava determinado a fazer o caso.

Perrine, cuja casa fica quase no topo do monte tóxico, liderou os esforços para que a DuPont fizesse o trabalho de limpeza. Ninguém a ouviria até que Papantonio e seu bando de advogados chegassem.

"Dupont a ignorou e agiu como se ela fosse uma lunática", diz Papantonio sobre a mulher de 80 anos cujo marido era um veterano condecorado de três guerras. "Ela nunca causou nenhum problema e não queria causar problemas. Mas ela chegou ao ponto em que não podia tolerar a desonestidade da DuPont. No julgamento, nunca vou esquecer ela dizendo, estou muito velha para me beneficiar Mas meus filhos e netos são aqueles em quem penso todos os dias.'"

Ele acrescenta: "Eu nunca quis fazer mais bem a um grupo de pessoas porque elas eram tão merecedoras. Essas são as pessoas mais confiáveis ​​e decentes que você já conheceu. Não estou exagerando".

Para Moore, seu compromisso com a comunidade de Spelter veio durante o teste inicial de casas em uma área de dois quarteirões perto do depósito tóxico. Ela se lembra vividamente de uma menina de 2 anos dormindo no chão da sala de uma casa em que entrou com o Dr. Kirk Brown.

"Dr. Brown testa o chão da criança de 2 anos, ele testa a parte de cima de um armário, em volta de um ventilador de teto e no sótão", lembra ela. "As medidas estão fora dos gráficos. Ele grita, Alguém tire a criança desse chão!" Tudo o que posso ver é aquela criança de 2 anos deitada no chão dormindo. Isso me vendeu."

Níveis de cádmio, por exemplo, foram encontrados 2,000 vezes os níveis normais. Não há nível seguro conhecido de cádmio. O arsênico era mais de 1,000 vezes os níveis seguros.

Refletindo sobre o caso, Papantonio traça muitas semelhanças entre o caso da DuPont na Virgínia Ocidental e o caso da ConocoPhillips em Pensacola.

A maior semelhança, diz ele, são as agências obrigadas a regular ambas as empresas, em vez disso, ajudaram a encobrir a extensão dos danos.

A chefe do Departamento de Proteção Ambiental da Virgínia Ocidental é a secretária Stephanie Timmermeyer, ex-consultora e advogada da DuPont.

Um regulador do DEP destruiu documentos a pedido da empresa, afirma Papantonio.

Em outro caso, houve um e-mail que alegava que um funcionário da DuPont pediu ao chefe de justiça da Suprema Corte do estado para ajudar a fazer o caso ir embora. A justiça negou a acusação.

Kennedy acusou durante o julgamento que o DEP da Virgínia Ocidental "era uma marionete para esta empresa".

Na ConocoPhillips, os registros indicavam que o departamento de saúde do estado e a ECUA sabiam que a água potável estava contaminada em Pensacola já em 1958.

"Um dos grandes paralelos é o processo regulatório disfuncional", diz Papantonio. "(Os reguladores) esquecem que devem representar o povo."

Infelizmente, Papantonio diz que nos casos Spelter e Pensacola há moradores, apesar das evidências, que continuam apoiando as grandes corporações.

"Você tinha uma pequena facção de pessoas na Virgínia Ocidental dispostas a apoiar os grandes negócios, em vez de seus vizinhos e familiares", diz ele. "A mesma coisa ocorreu aqui. Eles são como os conservadores durante a Revolução que apoiaram os casacas vermelhas. Eles são os tipos que sempre apoiam o status quo."

Papantonio não está mais interessado no status quo quando se trata do meio ambiente de Pensacola e nem alguns de seus jovens advogados ambientais, como McWilliams, Nathan Bess, Amanda Slevinski e Brian Barr. Ele diz que eles vão lutar contra os poluidores pelo menos nas próximas quatro décadas.

"Você sabe que não se trata de dinheiro", diz Papantonio. "Eu não preciso ganhar mais dinheiro. Para mim, trata-se de treinar advogados mais jovens nesta organização e em outras organizações para fazer isso pelos próximos 40 anos. É por isso que estou gastando tempo indo a julgamentos e cuidando de casos. Para todos nossos jovens, este é um alerta. Eles estão se tornando muito militantes em relação ao meio ambiente e rejeitando o conceito de emprego a qualquer custo."